Business in Korea

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Internet, Mobile, IT and industry in Korea

Interview YunHo Chung, managing partner at Veyond Partners

I will start  with a really vast topic. Which are according to you the roots of Korea’s advance in telecoms ? The role of the successive governments, the large investments from the chaebols, the consumer habits ?

I think there can be several reasons of the Korean advance in the telecoms industry and I want to point out 3 things as the big factors. number 1 could be the role of the government, number 2 can be a strong telecom companies role, number 3 can be the very high demanding customers.

Number 1 can be the government sector. Government is very crucial especially for the telecoms related infrastructure. For 10 years, we have been thinking the broadband as a very utility kind of thing. It’s a very useful thing but at the same time we regard it as a social infrastructure. That means government should invest a lot of money and time and ressources and we thought that this kind of thing was very much led by the government. First, we developed our own technology, not only by the goal of the big companies but also by the Korean R&D organizations such as ETRI. ETRI is one of the leading telecom related R&D organization with very talented people. They created very strong technologies and provided them to the private sector. Another explanation is regulation. Regulation does not allowed many competitors to get to the market because it’s a very heavy investment. Every private company when they invest want to get a lot of ROI from there. So if there is a lot of players the investment will not be properly lay down. So for example in Korea we do not have MVNO. If there is a lot of MVNO out there the competition could be so tenace and not many people would be interested to lay down the infrastructure. In European arena there are such companies like Virgin Mobile, but in Korea, still MVNO is not allowed which means the private companies have the chance to make a lot of money and the government regulated to promote competition in a very efficient way.

Number 2 reason as  I told you can be the very active and strong role of private companies such as Samsung or LG. Those players sell a lot of handsets and new technologies. At the same time we got very big companies called KT and SK which are the service providers. There is a very good combination between the service providers and the manufacturers. Also Korea is a very concentrated country so it’s much easier to lay down the broadband infrastructure and make money from that.

The last thing can be the very high demand of the customers. Korean customers are well known for adopting new things compare to European or American people who are not very fascinated by the new technologies, Korean are very technology driven and at the same time we have the tendency to work very hard or very fast. In korean we have the word pali-pali. We have to work very hard and we are hastening in many ways, we dot no accept very slow things. This whole combination made Korea one of the leading country in terms of the telecom industry.

Recently Korea have seen KT, the leading landline phone operator, merge with its subsidiary KTF, the second mobile operator of the country, will we see more concentration in telecoms ?

I think that Korea is now nearly the ending stage of the consolidation. There is a very strong tendency that the telecom companies are trying to have everything under one roof, which means KT the biggest fixed line company is now embracing its subsidiary company KTF, the second largest mobile operator. Not only they have fixe et mobile, they also have IPTV, internet portals, things like that.

Number 2 group can be SK. They have a very strong presence in the mobile sector and also very strong in the internet sector because they have a subsidiary called  SK Communications widely known for its social network service named Cyworld. About one year ago they acquired a broadband company called Hanaro Telecom now renamed SK Broadband. So they have SK Broadband, SK Communications, SK Telecom, SK Telink for the long distance calls. These are the two big players.

The other possibility you can see is the consolidation of LG Group. LG has a very strong position in Electronics especially as a handset maker but at the same time they have the number 3 mobile network : LG Telecom, and they have a strong recent move to broadband using the bakcbone of the broadband called LG Powercom. What we can predict is these 3 big players will be competing and I don’t think there will be much more room for other players except KT, SK and LG will play a critical role and I think the consolidation is nearly done. Maybe there will be some new players, but they will be niche players, they cannot become the main driving force.

So this is about the operators, now what about the manufacturers ? Since the Wipi is not mandatory anymore in Korea, do you expect any significant change in the hierarchy of phone manufacturers in the local market ? Can Nokia or Sony-Ericsson gain significant market shares ? With traditional terminals or smarphones ?

I am asked this question very often by foreign experts, the correspondant of the Wall Street Journal asked me the same question last year. If I say the conclusion first, yes, I am sure there will be more possibilities for foreign players. When you talk about the 5 big handsets makers, Number 1 is Nokia, Number 2 is Samsung, Number 3 is LG, Number 4 is Motorola, Number 5 is Sony Ericsson. In Korea, Samsung and LG are dominating the market. There is no Nokia, there is no Sony Ericsson,  Motorola is in Korea but not that big.

But the point is the handset industry is changing a lot recently with the arrival of the iPhone. We are now moving away from the traditional handset to the smart handset. In Korea RIM (Blackberry) arrived and some specific smart handsets companies like HTC or Sony Ericsson with Experia. I think there is a good opportunity for the foreign players. But having said that, you have to understand that Samsung and LG are really strong players and having doing this business for many years and they do have also the bargaining power, they know the very demanding Korean consumers. There is not a very high possibility for players who are not able to fill their needs. Samsung and LG are testing their very good handsets in Korea while Nokia is competing in Korea with a very old outdated model. Why should koreans get interested in this old fashioned model. If they want to come to Korea, they have to come in a more appropriate way and I am sure for that reason, and this is my personal opinion, that RIM and the iPhone will make some good impact because they have very specific technologies edge and at the same time very good features. I don’t think others will be very powerfull especially Motorola, Sony Ericsson, or Nokia are not anymore sexy to people.

Between their high investments in Wibro and the little success of the service, Korean operators are in an uncomfortable position. What is the future of Wibro according to you ?

Wibro, in other words mobile Wimax has a mixed outcome in different countries. I think that Wibro will no perform very well in Korea because there is already good infrastructures. We have already FFTH, we are in the stage of 3.5G with HSDPA/HSUPA and also very strong connections with broadband, Wifi is very much deployed, so why should we use the Wibro ? Wibro is a Korean developed technology so the governent wants to make it a success but the private companies are not anymore interested by it because if they want to lay down the infrastructures it will cost a lot and it will not give the required ROI.

But when we talk about the emerging countries, such as India, China, Russia, Southern America many countries lack the broadband infrastructures. Using traditional bradband infrastructures cost a lot but Wimax is a relatively cheap and easy to use and already commercialy proven so it’s much better than LTE. LTE is still evolutionary and can’t be in the market before 3 or 4 years time. Wibro is growing very fast especially in countries of central Asia like Kazakhstan, Afghanistan so I think that even if it is not a success in Korea, it will work very well in other countries.

Despite a very high adoption rate, mobile TV can be considered as a commercial failure in Korea. According to you, what is the appropriate business model : subscription or advertising-based and why ?

Korea is well known as a pioneer of mobile TV and among the different technologies standard like DMB or DBBH, we adopted DMB. DMB technology can be divided in two categories. One is the satellite DMB operated by TU Media, again a subsidiary of SK Telecom and another which is terrestrial DMB operated by the traditional broadcasters.

S DMB and T DMB are operated under different models : T DMB uses the advertisement model which is quite natural for broadcasters but S DMB cannot rely on advertisment because mobile TV is a relatively new medium and not may advertisers will trust this one and in order to make the ROI they have to charge a lot subscribers. Mobile TV was successful in terms of the deployment but not in business terms because the companies who are operating the DMB are not making good money. The reason is that there is many alternatives out there. DMB is good when you are out on the move but mobile TV doesn’t provide you the full experience because it is a very small thing. The quality is very great but at the same time this has limits. I can use T DMB without paying so why people should use the S DMB which is at least 10 dollars a month.

I think the advertisement model will work well. One good example of success is American, even not from the mobile TV sector, it is the growing power of Hulu.com which is an advertisement based model. Hulu is free, driven by advertisement and provide really good content which is the good combination. People are becoming more and more picky so they are not going to pay. I personally think the advertisement model will work much better.

Even in a period of crisis when advertisers are cutting their budget ?

I have been studying in UK so I know the situation in UK quite well, people who wants to watch the English Premier league they cannot watch on BBC, they have to buy the SKY satellite and they pay a lot of money, but people are watching that because there is content. Content is always the king and if I am a big fan of English Premier League either I go to the pub or I buy satellite TV.

So paying model might work with very specific high quality content ?

Of course. There is someting very interesting in Korea. Koreans are very fascinating by baseball, TU Media had the exclusivity of the World Baseball Classics this year. At that time people subscribed a lot which means for exclusive content, people are willing to pay. I can predict that contents such as adult contents, such as specific news, let’s say Bloomberg will work as you cannot see on T DMB.

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La fin du WIPI obligatoire suffira-t-elle à ouvrir le marché coréen du mobile aux fabricants étrangers ?

Depuis le 1er avril 2009, les fabricants de téléphones portables n’ont plus l’obligation d’embarquer le WIPI sur les terminaux destinés au marché coréen. Le WIPI (Wireless Internet Platform for Interoperability) est une plateforme logicielle, spécifique à la Corée, qui sert d’environnement d’exécution pour les programmes et applications sur les mobiles. Les seuls terminaux non équipés du WIPI disponibles en Corée : HTC Dual Touch,  Blackberry étaient jusqu’alors réservés à la clientèle professionnelle.

Même s’il perd son caractère obligatoire, les fabricants coréens pourraient continuer à utiliser ce standard. En effet, il facilite la création de contenus et leur diffusion en rendant les applications tierces compatibles avec tous les terminaux et quelque soit l’opérateur. En revanche, la suppression du WIPI marque un tournant pour les fabricants étrangers qui, à l’exception de Motorola, se refusaient jusqu’à présent à produire des terminaux spécifiques pour le marché coréen. Désormais ils pourront proposer les mêmes produits qu’ailleurs dans le monde.

Si la suppression du WIPI, synonyme d’ouverture du marché, est un progrès, elle ne doit pas laisser penser aux fabricants étrangers qu’elle leur suffira pour s’imposer sur le marché coréen. En effet, la compétition reste inégale tant les 3 fabricants coréens sont dominants. Samsung, le n°2 mondial capte 50% du marché local, suivi de LG (28%), et Pantech & Curitel (18%). Par ailleurs, les fabricants étrangers doivent garder à l’esprit que les attentes des consommateurs coréens en termes de fonctionnalité sont particulièrement élevées (télévision mobile personnelle, solution de paiement, etc).

En revanche, le marché naissant (1% des ventes de terminaux mobiles en 2008), mais prometteur, des smartphones, offre de belles perspectives. Pour concurrencer le Samsung T-Omnia, et le LG Incite, Nokia et Sony-Ericsson viennent respectivement d’introduire leurs modèles Navigator 6210 et Xperia. En revanche, bien qu’attendu depuis des mois, l’iPhone d’Apple manque toujours à l’appel. Il faut cependant relativiser le potentiel des smartphones. En effet, s’ils séduisent les opérateurs télécoms qui voient dans les nouveaux usages complémentaires à la téléphonie (Internet, VOD, etc) un relais de croissance, les consommateurs ne les ont pas encore adoptés massivement car leurs prix restent élevés (450 à 750 USD).

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Internet mobile et Wibro en Corée

En Corée, 40% des abonnés à la téléphonie mobile utilisent les réseaux mobiles de troisième génération (3G) et peuvent donc se connecter à l’internet haut-débit sur leur téléphone portable. Cependant, comme ailleurs, l’ergonomie des terminaux  et le coût du service constituent des freins à la migration des usages de l’internet fixe vers le mobile. Depuis un an environ, ces usages se développent grâce à un équipement croissant en téléphones à grand écran et smartphones d’une part, et d’autre part à la généralisation de forfaits data illimités à faible coût (4 à 6 euros par mois), auxquels ont déjà souscrit 3 millions d’abonnés.

Par ailleurs, la connexion des autres terminaux mobiles, en particulier les netbooks, se fait principalement par 3G, Wifi (20 000 hotspots) et Wibro (version coréenne du Wimax). Depuis son lancement en 2006, malgré des investissements importants, le Wibro a attiré seulement 170 000 abonnés, et les opérateurs hésitent à soutenir cette technologie de crainte de cannibaliser leurs services 3G.

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La VOIP en Corée

Les opérateurs télécoms coréens ont également mis du temps à développer les services de VOIP pour le grand public. A partir de 2004, aux côtés des services de PC-to-phone (soft phone comme Skype et USB phone), des opérateurs spécialisés ont commencé à proposer la VoIP phone-to-phone sur des terminaux spéciaux (IP Phone). Puis en 2005, les opérateurs de téléphonie fixe classique ont obtenu des licences et sont donc entrés sur le marché avec l’obligation d’utiliser un préfixe spécifique pour la numérotation (070).

Mais c’est véritablement en 2008, avec la suppression de ce préfixe, et grâce à des politiques commerciales plus agressives de la part des opérateurs que le marché a décollé. Ainsi le nombre d’abonnés a été quasiment multiplié par 4 entre mars 2008 et mars 2009, à 3 millions de ménages abonnés, soit 12% des utilisateurs de la téléphonie fixe. Avec 1,3 millions d’abonnés, contre 74 000 fin 2007, l’opérateur leader LG Dacom s’octroie aujourd’hui 43% du marché. Samsung Networks (400 000 abonnés), KT (390 000) et SK Broadband (270 000) se partagent le reste du marché avec les câblo-opérateurs qui fournissent ce service à 400 000 foyers.

De plus, l’introduction dans les mois prochains de la portabilité du numéro devrait favoriser la croissance du marché local. La VOIP domestique pourrait ainsi atteindre 5 millions d’utilisateurs fin 2009. Selon une étude Maekyung Research, à moyen terme, près de 3 abonnés coréens à la téléphonie fixe sur 5 envisagent de passer à la VOIP, pour des raisons économiques mais aussi pour profiter des services additionnels proposés par les opérateurs, comme la vidéo-téléphonie.

Par ailleurs, les opérateurs cherchent à séduire les clients professionnels dont l’ARPU est supérieur à celui des ménages. Ainsi, aux côtés des opérateurs grands publics, des prestataires comme Samsung Networks et SK Telink s’intéressent plus particulièrement à ce marché, et se démarquent en proposant des services additionnels à leurs clients : messagerie d’entreprise, communication de groupe, ou encore appels vidéo.

En termes de revenus, le cabinet d’étude IDC Korea estimait le marché coréen des services de VOIP à  261 millions d’euros en 2008, soit 71% de plus qu’en 2007, et prévoit un marché de 851 millions d’euros à l’horizon 2012.

Marché coréen de la VOIP (en millions d’euros)

Untitled3IDC Korea, décembre 2008

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L’IPTV en Corée

La diffusion de chaînes de télévision en temps réel via internet (IPTV) a mis du temps à voir le jour en Corée. En effet, les acteurs historiques : câblo-opérateurs et chaînes hertziennes faisaient pression sur les autorités pour empêcher les opérateurs télécoms d’accéder au marché de l’audiovisuel. D’une part les câblo-opérateurs souhaitaient que le câble demeure le principal canal de diffusion des programmes télévisés, et d’autre part les chaînes hertziennes redoutaient la concurrence de nouveaux contenus. Seuls les services de VOD (vidéo à la demande) précurseurs de l’IPTV étaient donc disponibles. Mais la décision de la KCC (Commission coréenne des communications) d’autoriser les opérateurs télécoms à diffuser des programmes en direct a donné le feu vert pour lancer de nouvelles offres commerciales d’IPTV fin 2008. Les opérateurs télécoms ayant obtenu des licences : KT, SK Broadband et LG Dacom ont donc décidé d’investir plus de 2 milliards d’euros sur 5 ans pour développer leur plateforme et pour la création de contenus.

KT avait pris de l’avance sur ses concurrents en proposant, dès le 17 novembre 2008, une quarantaine de chaînes ainsi que des services interactifs, d’e-commerce ou de banque en ligne. En effet, en Corée, l’IPTV prend le sens d’un bouquet de services divers accessibles sur un écran de télévision en naviguant grâce à sa télécommande. KT annonçait déjà 780 000 abonnés fin janvier 2009. Mais après le lancement de leurs services en janvier 2009, SK Broadband et LG Dacom rattrapent leur retard en proposant respectivement 48 et 60 chaînes à leurs quelques 800 000 et 100 000 abonnés respectifs.

Marché coréen de l’IPTV

Untitled2Korea Communications Commission, septembre 2008.Ces estimations correspondent à un bouquet incluant la VOD et des services périphériques, en plus de la télévision.

Par ailleurs, le gouvernement finance le développement de services éducatifs utilisant cette technologie au travers d’un plan de la commission coréenne des communications (KCC) de 33 millions d’USD qui prévoit d’équiper à partir de 2010 plus de 11 000 écoles et 240 000 salles de classe.

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Internet en Corée du Sud en 2009, infrastructures et services

Les Coréens sont souvent perçus, à juste titre, comme des champions de l’internet. En janvier 2009, on recensait 15,5 millions d’abonnés à l’internet haut-débit fixe en Corée du Sud soit 5% de plus que l’année précédente. Ainsi 93% des foyers sont équipés d’une connexion à internet haut débit. De plus les PC Bang, ces 25 000 cybercafés du pays, sont aussi très fréquentés, en particulier par les amateurs de jeux vidéos en ligne. Les Coréens passent en moyenne 15 heures par semaine sur internet et s’y connectent à un débit moyen de 46 Mbps en réception.

Abonnés à l’internet haut-débit en Corée (en millions)

Untitled1Korea Communications Commission, mars 2009

Concernant les types d’accès à l’internet haut-débit fixe en Corée, c’est le câble et la fibre qui dominent,  avec respectivement 33% et 32% des abonnés, suivis par l’ADSL (24%), et la fibre optique (11%), alors que les connexions par satellite sont marginales. Depuis 2 ans, les opérateurs majeurs, dont le leader incontesté KT, investissent massivement dans les infrastructures de lignes FTTH (fibre optique) permettant des accès allant jusqu’à 100 Mbps. De plus, l’objectif du gouvernement est d’équiper, d’ici 2012, la totalité du pays d’un réseau de nouvelle génération (Broadband convergence Network) proposant un débit théorique de 1Gbps.

Paradoxalement, malgré des infrastructures de grande qualité, la Corée peut sembler moins mûre que la France sur le développement de la VOIP et de l’IPTV, ainsi que sur la convergence des différents services accès internet, VoIP et IPTV. Ainsi l’offre commerciale packagée de type « triple play » est relativement nouvelle. A partir d’un boîtier unique (set-top box), les prestataires locaux proposent aux clients de souscrire à la carte à 2, 3 services, ou plus : Internet, téléphonie fixe sur IP ou non, téléphonie mobile, Wibro (Wimax mobile) et IPTV. A titre indicatif, pour une période d’engagement longue, un service de type « triple play » incluant accès Internet + VOIP + IPTV peut être souscrit pour 35 000 wons ou environ 20 euros.

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Le gouvernement coréen décide d’une prime à la casse

Les autorités coréennes viennent d’annoncer une « prime à la casse » pour l’achat d’un véhicule neuf en remplacement d’un véhicule âgé de plus de 9 ans. Cette mesure, applicable à compter du 1er mai et jusqu’à la fin de l’année 2009, concerne les véhicules particuliers et commerciaux, quelque soit leur origine et leurs caractéristiques techniques. Les automobilistes bénéficieront d’une réduction de 70% sur les taxes à l’achat et sur les frais d’immatriculation dans la limite de 2,5 millions de wons, soit 1400 € environ.

Fin 2008, on comptait 5,48 millions de véhicules admissibles en Corée, soit 33% du parc automobile national. Les autorités espèrent la vente de 250 000 véhicules supplémentaires sur 8 mois. A titre de  comparaison, la prime à la casse française de 1 000 € a bénéficié à 70 000 acheteurs depuis décembre 2008. En Allemagne, la prime de 2 500 € aurait déjà attirée 600 000 demandes en 2 mois.

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